人的想象受限制是因为什么?科学家解读!

  还记得几天前的诺贝尔经济学奖,颁给了在什么方面做出巨大贡献的人吗?

  没错,贫穷。

  三位经济学家Abhijit Banerjee,Esther Duflo和Michael Kremer因他们“为减轻全球贫困所做的实验性方法”而获奖。诺贝尔奖委员会称,“这三位获奖者在重塑发展经济学研究方面发挥了决定性作用,其研究已经帮助减轻了全球贫困,并具有进一步改善地球上最贫困人口生活的巨大潜力。”

  Abhijit Banerjee和Esther Duflo曾在2011年出版《贫穷的本质》(POOR ECONOMICS),并在书中讨论了全球范围内造成贫穷的原因、影响及解决方案。

  从这本书中我们了解到,穷人往往只看眼前,追求短期安逸。他们会更加怀疑那些想象中的机遇,怀疑其生活产生任何根本改变的可能性。

  贫穷真的限制了他们的“想象力”?真的。

  一、贫穷妨碍认知功能

  面临经济困难的人容易做出错误的决定:他们不省钱,不遵医嘱进行药物治疗,借太多钱,等等。什么原因造成了这些糟糕的决策?

  越来越多的研究表明,资金紧张会对决策产生影响。要理解为什么面临经济困难的人会做出错误的决定,不能只看他们的教育、就业等因素,还要考虑认知因素。

  2013年,英国沃里克大学(University of Warwick)教授Anandi Mani和其他几位社会科学家在《科学》杂志上发表了一篇文章《贫穷妨碍认知功能》(Poverty Impedes Cognitive Function),认为贫困以及随之而来的种种担忧给个人有限的认知资源带来了不应有的负担:时间分配、注意分配、健康、子女婚配等使得穷人疲于奔命,没有时间和精力去反思生活。这就是说,当穷人将注意力集中在财务的忧虑时,就失去了对其他问题做出全盘考虑的能力。

  (注:认知功能是帮助人们收集和处理信息的高阶心理过程,涉及学习、思考、推理、记忆、解决问题、决策和注意力等多种心理能力。)

  Anandi Mani等人表示,穷人“认知能力下降并不是因为他们天生如此,而是因为贫穷会增加负担,损害他们的认知能力。”

  需要注意的是,作者将贫穷定义为“广义上是指一个人的需求和可用来满足需求的资源之间的差距”,也就是说,穷人是那些感到自己“穷”的人,他们觉得自己所拥有的资源少于他们所需要的。

  在文章提到的研究中,Anandi Mani等人展示了贫穷对两个不同人群的认知能力的影响,他们是新泽西购物中心的顾客和印度甘蔗种植农户。

  1. 面对虚构的财务问题,穷人认知能力更差

  在研究财务压力对新泽西购物中心的顾客的认知影响时,研究人员让参与者(新泽西购物中心的顾客)思考一个虚构的财务问题:他们的汽车遇到了问题,需要修理,他们可以选择全额付款、贷款或忽略问题。

  研究人员把参与者按收入水平分为富人和穷人,并通过一些测试来测量他们在思考上述财务问题时的认知能力,比如流体智力,即在新的情境中逻辑思考和解决问题的能力,以及认知控制能力。

  研究人员发现,当修复费用很高,且需要一些财务支出时,穷人在认知测验中表现很差。

  鉴于上述结果来自实验室中的假设的财务问题,为了进一步验证实验结果,Mani等人也研究了自然条件下财务压力如何影响认知功能。

  2. 现实生活中,农民在贫困时(收获前)认知能力较差

  Anandi Mani等人研究了印度甘蔗种植农户,这些农民每年获得一次收成。在收获前,农民比收获后更担心财务问题。这一点从他们典当的物品数量,以及他们贷款的可能性都可以看出。

  结果发现,农民在收获前(面临经济困难时的“贫困期”)的认知能力比收获后(能够销售商品并赚钱的“富裕期”)差。

  此外,在控制了农民的营养、压力、体力劳动量以及认知测试中潜在的学习效果等因素之后,结果仍是如此。

  研究表明,虽然这两个群体(新泽西购物中心的顾客和印度甘蔗种植农户)的经济财富差别很大,但由于各自贫困程度造成的认知负荷,每个群体中的“穷人”(收入较低的新泽西购物中心顾客和收获前的甘蔗种植农户)的认知能力都有所下降。

  另外,需要注意认知能力下降的程度。当这些“穷人”感受到贫穷的压力时,他们的认知能力下降,相当于失去整晚睡眠或智商分数下降13。

  二、“穷人”的游戏打得更烂?

  当面对“贫困”时,人们的表现可能会变得不好而决策失误。这同样体现在打游戏上。

  1. “富人”的游戏打得更好

  美国哈佛大学经济学教授Senthil Mullainathan曾和他的研究团队做个一个实验。

  实验中,参与者在被提示面临着经济压力的情况下玩“命运之轮”(Wheel of Fortune)、“愤怒的小鸟”(Angry Birds)和“家庭竞赛”(Family Feud)等游戏,同时研究人员记录下参与者的反应。

  参与者被随机分配到“富人”组(在这个组里,他们有更多的时间和资源可以支配),或是“穷人”组(这个组的人缺乏充足的时间和资源)。研究人员发现,被随机分配到“富人”组的人比“穷人”组的人游戏打得更好。

  值得注意的是,当参与者在游戏中被要求“贷款”时,“穷人”组的人借了很多钱,这跟现实生活中一样。另外,他们在游戏中“贷款”后的表现也更差。

  2. 富裕国家的人有更好的导航能力

  2018,一项发表在《当代生物学》(Current Biology)期刊的研究提出了一个观点:富裕国家的人有更好的导航能力。

  研究人员发现,当玩“航海英雄”(Sea Hero Quest,一款休闲冒险游戏)时,生活在国内生产总值较高国家的人在游戏中表现得更好。

  更好的导航技能可能是因为更好的技术、驾驶技能等,但研究结果也让我们看到财务压力可能会损害认知能力,诸如流体智力和认知控制等,这些能力的缺陷影响着日常决策——购买哪种食物、是否购买彩票、推迟体检、参加保险、沉溺于冒险行为等。

  三、贫穷损害儿童的认知能力

  经济困难除了会损害成人的认知能力,也会损害儿童的认知能力。

  中国发展研究基金会的一项研究显示,底层25%的人群,他们的父代收入不高,把这个传递给子代的可能性是0.48。这就是说,有将近一半的可能性,低收入人群的孩子还是低收入。

  如何才能改变贫困代际传递?促进儿童的早期发展和他们的各种能力。其中,有两个不得不说的关键因素:营养和教育。

  1. 营养不良会阻碍儿童认知能力的发展

  一个出生在贫困家庭的孩子从一开始就存在认知上的挫折。有研究表明,营养不良的母亲所生的孩子认知能力较差,并且这种情况可能会一直延续到孩子成年。另外,后天的营养不良同样会阻碍儿童认知能力的发展。

  2009年中国发展研究基金会做过一个调查,结果显示农村孩子在言语、认知、记忆等方面的能力大概是城市儿童的20%到60%。当然,这除了因为农村、城市的营养条件有差距外,跟不同的教育条件也有很大关系。

  2. 教育对儿童认知能力的影响

  儿童的0-3岁是一个很关键的时期,因为他们的大脑会以惊人的速度发育,每秒能够建立超过100万个神经元连接。这一过程中,不仅要保证儿童的营养,还要有外界适当的干预——教育。

  有一个美国研究,研究了三种不同受教育程度的家庭,在孩子16个月大的时候,孩子没有什么差别,但是到3岁的时候,受过大学教育的家长,他们孩子的词汇量是1200个;工薪阶层的家长,他们小孩的词汇量是600个;而领取食品劵的家庭,孩子的词汇量是300多个。这表明,受教育程度不同的家长,对孩子的影响很不一样。

  关注儿童早期发展至关重要,如果孩子成长的环境不利,他们很有可能大脑发育迟缓、认知能力低下,从而陷入贫困。

  四、制定政策的新启发

  以上研究发现对与贫穷有关的政策具有重大影响。最直接的影响之一是,旨在帮助穷人减轻贫困的政策和方案可以更有效地帮穷人获得资源,减少认知税。

  正如《贫穷妨碍认知功能》一文的作者所写:“政策制定者应该谨防对穷人施加认知税,就像他们避免对穷人征收货币税。填写长表格,准备长时间的面试,解读新规则或者对复杂的激励政策作出反应都会消耗认知资源。”

  虽然很少有政策考虑到认知层面,但研究表明,减少认知损耗的相对简单的干预措施——帮助填写表格、计划提示、内置默认项——都可能对穷人特别有帮助。

  另外,作者表示,鉴于同一个人认知能力的自然差异——农民在收获后有更强的认知能力,决策者在进行从艾滋病科普到农业推广服务(向农民提供有关新种子,杀虫剂和农业实践信息)的项目时,要仔细规划时间,至少应该与收获周期同步。

  五、缺什么就想得到什么?

  2013年发表在《科学》杂志上的文章《贫穷妨碍认知功能》的共同作者还有美国哈佛大学经济学教授Senthil Mullainathan和普林斯顿大学心理学教授Eldar Shafir。

  这两人曾写过一本书《稀缺性:为什么拥有太少意味着承担很多》(Scarcity: Why Having Too Little Means So Much),讲述了心理征税(比如贫穷)如何妨碍认知功能。

  书中揭示了一个普遍的逻辑和行为模式,可以让人们总是面临稀缺性:“拥有少于你认为你需要的”。Mullainathan和Shafir证明,这适用于金钱、时间、友谊和其他人类需求方面。

  他们在这本书的导言中写道:

  “稀缺性占据了我们的头脑。就像饥饿的受试者脑子里有食物一样,当我们缺乏任何东西时,我们就会被它所吸引……对饥饿的人来说,需要的是食物;对于手头拮据的人来说,可能是本月的房租;对于孤独的人来说,可能是陪伴。稀缺不仅仅是对拥有很少东西的不满,它改变了我们的想法,强附在我们的思想上。”

  根据Anandi Mani教授等人的说法,穷人是那些感到自己“穷”的人。所以,如果你觉得自己“富有”,那你就是个“富人”。

  最后,祝你越来越聪明、越来越“富有”,也希望孩子们都有更好的成长环境。

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